viernes, 22 de febrero de 2008

Mueren los 46 ocupantes de avión siniestrado en Venezuela

BARINAS, Venezuela | Reuters

Los 46 ocupantes que viajaban el jueves en un avión comercial venezolano murieron luego de que la aeronave se estrelló contra una montaña en una escarpada zona en el suroeste del país, informó este viernes el jefe de Protección Civil.

El avión cayó a unos 10 kilómetros del aeropuerto de Mérida desde donde salió con destino a Caracas. Entre los pasajeros se encontraba un niño de 11 años.

Los restos de la unidad de la aerolínea Santa Bárbara están en una zona "infranqueable" a unos 4.000 metros de altitud en el páramo Los Conejos, según comunicaciones entre rescatistas y Protección Civil, escuchadas por un periodista de Reuters en el aeropuerto del vecino estado Barinas.

"Esta aeronave fue encontrada totalmente siniestrada, impactó contra un cara de una de las montañas en el páramo de Los Conejos y allí lamentablemente fallecieron todos sus ocupantes", confirmó a un canal local de televisión el jefe de Protección Civil, Antonio Rivero.

Poco antes, el piloto del helicóptero de rescate que divisó la unidad dijo en declaraciones a medios de comunicación que la aeronave habría quedado casi "pulverizada".

La zona del accidente está a unas cuatro horas caminando desde la carretera más cercana, en las adyacencias de un sector de montaña usado por turistas para vuelos de parapentes. Los rescatista debieron descender en cuerdas desde helicópteros al siniestro.

La aerolínea emitió un comunicado lamentando el hecho y afirmó que pondrá a disposición de las autoridades "toda la colaboración del caso para llevar a cabo la investigación que permita esclarecer las causas de este lamentable suceso".

Santa Bárbara Airlines es una empresa local que además de varias rutas domésticas tiene vuelos a Colombia, Ecuador, España y Estados Unidos.

El presidente del instituto local de aviación civil, Ramón Viña, dijo que la parte que pudo identificarse del avión fue la cola con el emblema de la aerolínea y que los grupos de rescate ya estaban acordonando la zona.

Además comentó que las condiciones meteorológicas durante el despegue de la unidad eran buenas por lo que prefirió no adelantar hipótesis sobre las causas del accidente ocurrido en Mérida, a unos 680 kilómetros al suroeste de Caracas.

ZONA INTRINCADA
El jefe de operaciones de Protección Civil de Mérida, Gerardo Rojas, explicó que "el avión está demasiado impactado y la zona es muy intrincada".

Las autoridades declararon el jueves en la noche desaparecida una aeronave tipo ATR42-300 de matrícula YV1449, vuelo 518, que había salido de la andina ciudad de Mérida rumbo a Caracas.

En la aeronave, que despegó alrededor de las 17.00 local del jueves, viajaban 43 personas, además de tres tripulantes. En la lista de pasajeros estaban un alcalde local y su hijo de 11 años, un reputado analista internacional y familiares de un viceministro.

Entre los pasajeros también se encontraba Vivian Guarth, de 53 años y nacionalidad estadounidense, quien estaba en viaje de trabajo como vicepresidente de Stanford Financial Group.

Familiares de los pasajeros viajaron a Mérida el viernes por la mañana para esperar noticias del suceso.

Mérida, capital del estado del mismo nombre en el suroeste de Venezuela, está ubicada en medio de la cordillera andina y es conocida por la dificultad para aterrizar o despegar de su aeropuerto, para lo que pilotos comerciales reciben un adiestramiento especial.

Del aeropuerto Alberto Carnevalli de esa ciudad usualmente no despegan aeronaves luego de las 18.00 hora local debido a las condiciones climáticas.

Protección Civil desplegó un operativo con más de 100 personas desde la mañana del viernes para rastrear la zona montañosa bajo la ruta habitual del avión.

El presidente de la aerolínea dijo en la víspera que el avión era de finales de la década de 1980 y que estaba perfectamente mantenido. Agregó que el piloto, con ocho años de servicio en la empresa, estaba adiestrado para la ruta.

En enero, una avioneta con 14 personas desapareció cerca del turístico archipiélago venezolano Los Roques, en la costa norte del país sudamericano.